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Mitsubishi A6M « Zeke » (Japon)

Caractéristiques
Mitsubishi A6M5b « Zeke »
Type : chasseur monoplace embarqué.
Moteur : Nakajima NK2F Sakae 21 en étoile de 1 100 ch.
Performances : vitesse maximale à 6 000 m, 565 km/h ; temps de montée à 6 000 m, 7 mn; plafond pratique, 11 740 m; distance franchissable, 1 143 km.
Poids : à vide, 1 876 kq ; en charge normale, 2 733 kg.
Dimensions : envergure, 11 m; longueur, 9,12 m ; hauteur, 3,51 m; surface alaire, 21,30 ml.
Armement : 1 mitrailleuse Type 97 de 7,7 mm et 1 mitrailleuse Type 3 de 13,2 mm dans le nez, et 2 canons Type 99 de 20 mm montés dans les ailes ; possibilité d'emporter 2 bombes de 60 ou de 250 kg sous les ailes.

Le célèbre Mitsubishi A6M, plus connu sous le nom de « Zéro », fut le premier chasseur embarqué du monde capable de dominer n'importe lequel des chasseurs terrestres de son époque qu'il était susceptible d'affronter. A cause de la négligence des services de renseignements alliés, il put exercer sa domination au-dessus de l'Asie du Sud-Est dès le moment où le Japon entra en guerre.

Mis au point en 1937 sous la direction de Jiro Horikoshi dans le but de remplacer le A5M, appareil de bonne qualité mais devenu obso­lète, le prototype du A6M1 effectua son vol initial le let avril 1939 avec un moteur Mitsubishi Zuisei 13 en étoile de 780 ch. Les chasseurs de série A6M2, qui étaient armés de deux canons de 20 mm montés dans les ailes et de deux mitrailleuses de 7,7 mm installées dans le nez, reçu­rent le Nakajima Sakae en étoile de 950 ch; cette variante fut utilisée par la marine japonaise pour escorter la force de bombardiers envoyée à Pearl Harbor, et elle s'assura la maî­trise de l'air au-dessus de la Malai­sie, des Philippines et de la Birma­nie. Le A6M3, propulsé par un Sakae 21 pourvu d'un compresseur à deux étages, entra en service au printemps de 1942; les saumons d'aile repliables furent supprimés sur les avions ultérieurs.

La bataille de Midway représenta le sommet de la carrière opérationnelle du « Zéro » qui, malgré son extraordinaire maniabilité, fut ensuite définitivement surclassé par le F617 Hellcat et le P-38 Lightning. Pour contrer les nou­veaux chasseurs américains, les pre­miers A6M5 furent précipitammentlivrés aux unités de première ligne; cette version, dotée d'un moteur Sakae 21 et d'un système d'échappe­ment amélioré, affichait une vitesse maximale de 565 km/h, et fut cons­truite (avec ses sous-variantes) en plus grande quantité qu'aucun autre avion japonais.

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